“Stand tall in the face of hatred”: An Interview with a Youth Activist in the Immigrant Rights Movement

(Con traducción al español)

This interview is excerpted from a July 2017 conversation with my former student, Ana Diaz (a pseudonym), a recent college graduate, Deferred Action for Childhood Arrivals (DACA) recipient, data analyst, and activist in the U.S. youth-led immigrant rights movement. In collaborating on this piece as an educator with the privilege of U.S. citizenship and an activist navigating undocumented life, we center Ana’s firsthand experience of immigration policy and illuminate storytelling as a form of activism.

Deanna Barenboim (DB): What prompted you to get involved with the immigrant advocacy movement?

Ana Diaz (AD): I was always affected by immigration policy, but I didn’t always have the words to articulate it, or an understanding of the system. Every six months I was filled with anxiety and fear because I had to go to immigration court and watch strangers argue over my fate. It was a deep hurt. My family came to the United States in the 1990s on a visa; due to bad lawyering and bad luck, we ended up in the immigration appeal system. I always carried the stress of my parents, fearing we would get deported. The United States was the only country I knew.

Going to college wasn’t a given. I learned, from my brother, of a school where they would grant acceptance regardless of citizenship status, which was life-changing. Every time I would get an acceptance letter they would say “we need some clarification on your status.” I didn’t have the word undocumented. I was in a limbo state and tried to navigate the best I could. My college was a politically conscious school with a history of activism. In the course catalog, I saw your anthropology course on migration and thought I should take this class because I knew about this through personal experience, and it would be interesting to learn about it academically. In class, there was a student who planned to put together a campus event about DACA. You encouraged me to join the student in developing this panel—planning the panel felt like discovering a new world.

DB: How did you decide to start a campus-based immigrant advocacy organization?  

AD: The key moment was when the event happened. One of the speakers was a young activist in the immigrant rights movement. I thought: how are these kids so strategic in enacting change? They walked from Florida to Washington, DC to participate in direct action. I didn’t think it was possible for youth to make an impact; I realized we needed to do something on our campus. I was being encouraged to fight for the human rights that were important for people like me.

I discovered I could empower immigrants at school, and allies, to take action. I connected with local activists who provided training. They taught us that the movement had grown through storytelling by fostering empathy, showing immigrants as human beings and part of our society already. I started the organization with two classmates. Our aim was to bring awareness to the student body, local community, and the state. We lobbied in Albany for the New York State Dream Act. It was empowering; I previously felt a sense of despair, until I saw that people were taking matters into their own hands. I was educated in this country, where you learn about human rights and to fight for what’s right. I realized we were living in a historic moment.

DB: How would you characterize the impact of the current U.S. administration’s policies on immigrant activists?

AD: It’s disheartening that we would vilify people who are fighting for what’s right—like this country taught them to do—through peaceful nonviolent action. Most immigrant-rights activists are self-taught, smart, and well-versed in what’s happening. These are the people who should run for Congress and lead the country, because they are civically engaged.

I like that many more people are outraged by what’s happening. This will cause change in the long run. It’s not okay to normalize hateful language. Why are they imprisoning all of these people? Kids. What did these kids possibly do? Are we really going after terrorists? That’s not true. There’s a profit in imprisonment, which plays a big part.

DB: What do you see as the key challenges facing undocumented youth?

AD: The vilification of the immigrant community is a big problem. When I was in college, it felt like we were moving forward. We had DACA; look at what DACA recipients have done. When I got involved, the immigrant rights movement started the “undocumented and unafraid” campaign, and they were embraced, telling their stories. It was humanizing the issue and bringing positive change for the country, allowing more productive policies to pass that helped people integrate into society. 

Whereas now I’m afraid that people might be halted, because they are scared. I got involved at a different time; I don’t know what it’s like to be in middle school or high school, hearing this hateful rhetoric, without the framework to understand the oppression you’re experiencing. The unique challenge is the hatred, fear-mongering, and lies. Today’s activists have to stand tall in the face of hatred, and fight it with love and organizing. They have to keep organizing, and continue the movement, building from the civil rights movement. This is a transformative moment. 

DB: What is the most important message to convey at this time?  

AD: We want everyone to be speaking out about this and showing the world how important it is. Don’t listen to the politicians. Listen to the people. Really listen to the stories and form your own opinion. I think, if you have empathy, you’ll agree that immigrants are human beings and an essential part of our community. Make sure to look at the legitimate statistics and research. Humanize the issue, and fight for what is right always.

“Con la frente en alto ante el odio”: Una Entrevista con una Joven Activista del Movimiento por los Derechos de los Migrantes

Esta entrevista es un extracto de una conversación con Ana Díaz (pseudónimo), una joven recién graduada de la universidad donde fué mi estudiante, quién además es beneficiaria del Deferred Action for Childhood Arrivals (DACA; Acción Diferida para Llegadas de Infantes), analista de datos, y activista del movimiento joven a favor de los derechos de los migrantes. Dado a que esta conversación se dió entre una educadora con el privilegio de tener la ciudadanía estadounidense, y una activista navegando la vida indocumentada, nos enfocamos en la vida de Ana, sus experiencia con las políticas migratorias y su manera de centralizar las narrativas personales dentro del activismo.

Deanna Barenboim (DB): ¿Qué te inspiró a involucrarte con el movimiento por los derechos de los migrantes?

Ana Díaz (AD): Las políticas migratorias siempre me afectaron, pero no siempre tuve palabras para articularlo, ni un entendimiento del sistema. Cada seis meses tenía olas de terror porque tenía que ir a la corte migración y ver a desconocidos discutir mi destino. Era muy doloroso. Mi familia vino a EUA en los noventas con una visa; pero gracias a mala asesoría legal y mala suerte, terminamos en el sistema de apelación. Siempre llevaba conmigo el estrés de mis padres, el miedo a la deportación. Este país era lo único que yo conocía.

No tenía garantía de ir a la universidad. Gracias a mi hermano, descubrí una universidad donde aceptaban a estudiantes a sin importar su condición legal. Esto me cambió la vida. Con cada carta de aceptación, las universidades me pedían que aclarara mi estado migratorio. La palabra indocumentada no existía en mi vocabulario. Estaba en el limbo. Mi universidad era una escuela consciente, politizada, y con una larga historia de activismo. Dentro del catálogo encontré su curso sobre migración y pensé que lo debía tomar ya que es algo que conocía por experiencia propia, y quería entender el lado académico. En la clase había una estudiante que planeó todo un evento sobre DACA. Usted me impulsó a desarrollar una mesa panel con ella sobre migración, y descubrí un mundo nuevo.

DB: ¿Cómo fue que decidiste empezar una organización activista en el campus?

AD: El evento de DACA fue un momento clave. Una de los panelistas era una joven activista del movimiento. Y pensé, ¿cómo es que estos chicos son tan buenos estrategas? Caminaron de Florida a Washington, DC, para participar. Hasta entonces, yo no creía que los jóvenes podían lograr un cambio, y fue ahí que me di cuenta que necesitábamos hacer algo en el campus. Me estaban inspirando a pelear por los derechos humanos fundamentales de gente como yo.

Descubrí que podía empoderar a los migrantes dentro de la escuela, y a nuestros aliados, a tomar acción. Contacté a activistas locales para asesorarnos. Nos enseñaron como el movimiento había crecido a través de contar historias que cultivaban empatía, y humanizaban a los migrantes como miembros de la sociedad. Nuestro objetivo era concientizar a los estudiantes, a la comunidad, y al estado. Fuimos a Albany para participar en el Acto de los Dreamers de Nueva York. Me sentí empoderada; antes sentía desolación, pero ví que la gente estaba luchando. Me eduqué en este país, donde aprendemos sobre los derechos humanos y a luchar por la justicia. Estábamos viviendo un momento histórico.

DB: ¿Cómo describirías el impacto que están teniendo las políticas implementadas por la administración sobre los activistas inmigrantes?

AD: Es muy desesperanzador el pensar que están vilificando a personas que están peleando de manera pacífica por lo correcto—incluso cuando fue este país quien les enseñó a hacerlo. La mayoría de los activistas peleando a favor de los migrantes son autodidactas, brillantes, y tienen un entendimiento muy profundo de la situación. Estas son las personas que deberían de ser parte del Congreso y ser líderes del país, porque están involucrados con la sociedad civil.

Me agrada que mucha más gente está enojada por lo que está pasando. Esto ayudará a que el cambio ocurra a largo plazo. Normalizar lenguaje basado en odio está mal. ¿Por qué se está encarcelando a tanta gente? A niños. ¿Qué han hecho? ¿Realmente estamos persiguiendo a terroristas? Eso no es cierto. Hay mucho dinero en el negocio de las prisiones, eso es una gran parte de esto.

DB: ¿Cuál crees que sea el mayor reto que enfrentan los jóvenes indocumentados?

AD: La denigración de la comunidad inmigrante es un gran problema. Cuando estaba en la universidad sentía que estábamos avanzando. Teníamos DACA; y todos los logros de sus recipientes. Cuando me involucré en el movimiento comenzó la campaña de “indocumentada y sin miedo,” y los inmigrantes y sus narrativas personales fueron muy bien recibidas. El movimiento se humanizó y cambios positivos comenzaron, permitiendo que más políticas productivas para la integración a la sociedad se aprobaran en el congreso.

Ahora, tengo miedo de que la gente pare, por temor. Me involucré en un momento diferente; no sé lo que es estar en la secundaria o preparatoria, oyendo este discurso de odio, sin una plataforma para entender la opresión que estás sufriendo. Los retos particulares son el odio, el terror, y las mentiras. Hoy en día los activistas tienen que mantener la frente en alto ante el odio, pelear organizados y con amor. Hay que seguir organizándonos, continuar el movimiento, e inspirarnos en el modelo del movimiento por los derechos civiles. Estamos en un momento transformativo.

DB: ¿Cuál es el mensaje más importante que se debe comunicar hoy?

AD: Involúcrense y demuestrenle al mundo lo importante que es la causa. No escuchen a los políticos, escuchen a la gente. Oigan sus historias, y formulen su propia opinión a partir de ellas. Con empatía se humanizará a los inmigrantes y se les entenderá como miembros esenciales de nuestra comunidad. Verifiquen que sus fuentes de información sean verídicas. Humanicemos la situación, y siempre peleemos por lo correcto.

Nota

Traducido por Camila Arroyo Romero.